Khi công nghệ sinh học phải lòng Beantown

95

Travis McCready, chủ tịch kiêm CEO Trung tâm Khoa học Đời sống Massachusetts (Massachusetts Life Sciences Center). Nguồn ảnh: MLSC  

Boston đã thành nhà của những tên tuổi dược phẩm lớn như Pfizer hay Sanofi và cả những ngôi sao khởi nghiệp đang lên như công ty chỉnh sửa gen Editas Medicine và vô số phòng nghiên cứu sinh dược. Ngay cả bộ phận công nghệ sinh học của GE,  GE Healthcare Life Sciences, cũng vừa chuyển trụ sở chính ở Hoa Kỳ về đây. GE Reports trò chuyện với Travis McCready, chủ tịch và CEO của dự án hợp tác công tư trị giá US$1 tỷ Massachusetts Life Sciences Center, về lý do khu vực này hấp dẫn với các công ty công nghệ sinh học, dược phẩm.

 

Boston, Massachusett

Boston hứa hẹn sẽ trở thành một trung tâm công nghệ sinh học hàng đầu. Nguồn ảnh: Getty Images

Theo ông, tại sao Boston lại hấp dẫn các công ty công nghệ sinh học đến vậy?

Chúng tôi có cả một lịch sử về nghiên cứu và khám phá nhiều lĩnh vực, từ xã hội, khoa học cho tới con người. Chúng tôi cũng có cả một lịch sử thu hút những người có sở thích tìm tòi, nghiên cứu. Chúng tôi không thực sự đặt nặng vấn đề tiền bạc, trừ khi đó là điều kiện quan trọng để thực hiện các nghiên cứu. Chúng tôi đặt hết tâm tư vào khám phá.

Một quan điển rất lãng mạn nhưng các nhà đầu tư sẽ nói gì? 

Họ sẽ đồng ý. Tôi là một kẻ khá truyền thống khi làm kinh doanh. Tôi đã dùng cả sự nghiệp của mình để cố gắng hiểu hết các địa phương và tôi tin rằng các địa phương đều có nhiều tính cách như anh và tôi. Massachusetts giúp tất cả các phần riêng biệt của hệ sinh thái hoạt động theo phương thức phục vụ nền kinh tế khoa học đời sống tại đây. Đó chính là bí mật hấp dẫn của nơi này.

Vậy tại sao là công nghệ sinh học?

Đầu những năm 70, Harvard bắt đầu thí nghiệm DNA tái tổ hợp – nôm na là ghép nối các nguyên liệu gen từ nhiều nguồn khác biệt lại với nhau. Thành phố Cambridge đã phải quyết định xem liệu có cho phép Harvard xây dựng một cơ sở chuyên nghiên cứu công nghệ mũi nhọn này ngay tại khu vực dân sinh hay không.

Dân trong ngành đã phản ứng ra sao?

Lúc đó mọi người trong ngành vẫn còn nửa tin nửa ngờ. Họ cho rằng chính phủ đang cố điều chỉnh một việc mình chả hiểu gì. Thực tế lại cho thấy hiệu ứng ngược lại. Điều đầu tiên được xem xét trong cuộc tọa đàm là các quy định về quy hoạch thành phố liên quan đến các cơ sở công nghệ sinh học. Các quy định và quy phạm chưa từng có đã được đưa ra nghiên cứu.

Một nhà nghiên cứu đang lấy mẫu từ lò phản ứng sinh học Xcellerex GE. Nguồn ảnh: GE Healthcare Life Sciences.

Những công ty đến đây đầu tiên là công ty nào?

Hầu hết những công ty đầu tiên không còn hoạt động. Nhiều công ty được thu mua và người ta lại bắt đầu những công ty mới. Phòng chuyển giao công nghệ của MIT, cơ sở nghiên cứu khoa học đời sống đầu tiên của cả nước, đã sinh ra hàng trăm công ty.

Còn các đại gia ngành dược thì sao? Họ có tới đây không?

Các công ty lớn như Novartis thuộc về làn sóng thứ hai. Họ là những người đầu tiên áp dụng ý tưởng thuê ngoài một hệ sinh thái để thực hiện các nghiên cứu sinh dược.

Ý ông là… ?

Đã qua cái thời chúng ta nhốt hết các nhà khoa học trong bốn bức tường với hy vọng họ sẽ sáng tạo ra thứ gì đó mới. Thay vào đó, chúng ta có thể nghĩ đến một hệ sinh thái gồm nhiều lĩnh vực khoa học và hòa vào các hoạt động diễn ra một cách tự nhiên ở đó. Khi Novartis mở văn phòng ở đây năm 2002, họ chỉ có năm nhân viên. Họ đã đặt cược vào khả năng hòa vào các đợt sóng phát triển khoa học ở nơi này. Ngày nay, họ có 2.500 nhân viên và văn phòng hiện nay ở Cambridge còn lớn hơn cả văn phòng của họ ở quê nhà Thụy Sĩ.

Đúng vậy, nhưng cũng có các công ty không nghiên cứu phương thức điều trị mới mà chỉ phát triển thiết bị y tế như Boston Scientific và GE Healthcare Life Science. Họ có vai trò gì trong hệ sinh thái này?

Họ có vai trò rất quan trọng. Thiết bị và quy trình sản xuất của GE có mặt trong 90% các công ty sinh dược ở đây. GE cũng biết cách chế tạo các phân tử protein lớn, phần cốt lõi của loại dược phẩm mới mang tên chế phẩm sinh học. Hầu hết các dược phẩm bán chạy nhất như Herceptin hay Prevnar đều là chế phẩm sinh học. Loại dược phẩm này sẽ chiếm một nửa các liệu pháp điều trị vào năm 2020. Về cơ bản, tại Massachusetts, chúng tôi nghiên cứu về các phân tử lớn. Nếu bạn không có chẩn đoán sáng tạo hay quy trình sinh học hỗ trợ cho việc sản xuất thương mại các liệu pháp này thì ưu tiên khám phá ra chúng để làm gì?

Nhà máy mẫu (modular) KUbio GE. Nguồn ảnh: GE Healthcare Life Sciences.

Ông có thể cho biết đôi điều về các công nghệ đã đưa hoạt động nghiên cứu và hoạt động sản xuất lại với nhau?

KUbio của GE, nhà máy mẫu dạng mô-đun sản xuất chế phẩm sinh học, là một ví dụ. Bạn có thể bắt đầu từ quy mô nhỏ rồi dần mở rộng ra. Chúng tôi từng khó tin với số lượng công ty công nghệ sinh học quy mô nhỏ tham gia vào lĩnh vực y tế. Trong quá khứ, thách thức lớn nhất đối với ngành này là tài chính và quy mô. Với một công ty liên doanh, viễn cảnh đốt từ US$150 triệu đến US$200 triệu để mua khu vực rộng khoảng 18.000 m2 là điều cực kỳ ngán ngẩm. Các nhà đầu tư không thích điều đó. Với KUbio, bạn sẽ có một giải pháp trao tay với chi phí chỉ là US$80 triệu và đặt vừa trong hơn 2.000 m2. Tôi cho rằng đây là động lực thay đổi cuộc chơi và thúc đẩy sự phát triển của các công ty quy mô nhỏ.

Vậy sau 2020, ngành công nghiệp này sẽ đi hướng nào?

Dự đoán này thật sự khó nói. Tôi thấy chỉnh sửa gen và tạo gen là những lĩnh vực hứa hẹn và đáng chú ý. Tôi cũng rất hào hứng với việc nâng cao hiểu biết về vi khuẩn trong đường ruột. Chúng ta phụ thuộc vào những gì chúng ta ăn. Càng hiểu sâu về những gì đang xảy ra trong đường ruột, điều đó càng được chứng minh là đúng.

Theo Tomas Kellner

BÌNH LUẬN CỦA BẠN